Những chiếc điện thoại nóng nhất cho một tỉ người dùng tiếp theo trên thế giới sẽ không được sản xuất bởi những cái tên như Apple hay Samsung. Thực tế, chúng thậm chí còn không phải là điện thoại thông minh.

Một chiếc JioPhone tại cửa hàng ở ngoại ô Ahmedabad, Ấn Độ. (Ảnh: Reuters) Một chiếc JioPhone tại cửa hàng ở ngoại ô Ahmedabad, Ấn Độ. (Ảnh: Reuters)

Hàng triệu người dùng Internet lần đầu tiên từ Bờ Biển Ngà tới Ấn Độ hay Indonesia đang kết nối web trên một dòng thiết bị di động có giá chỉ khoảng 25 USD. Những chiếc điện thoại này mang dáng dấp của những thiết bị “cục gạch” từ Nokia từng làm mưa làm gió khoảng 20 năm trước. Những chiếc điện thoại “lai” này, được củng cố vị trí nhờ những gói cước di động ngày càng rẻ, mang đến cho người dùng kết nối Internet và một số ứng dụng cơ bản bên cạnh khả năng nghe, gọi, nhắn tin.

Điện thoại cơ bản thông minh, như cách chúng được biến đến, là một trong những phân khúc điện thoại tăng trưởng mạnh nhất nhưng lại ít được biết tới. Chúng mở lối cho nhóm người dùng thu nhập thấp bước vào nền kinh tế Internet.

Mặc dù doanh số smartphone bán ra trên toàn cầu bắt đầu trượt dài từ năm ngoái khi thị trường bão hoà, điện thoại cơ bản thông minh chứng kiến doanh số tăng mạnh lên mốc 75 triệu máy từ năm 2017, theo công ty nghiên cứu Counterpoint. Năm nay, con số này được kì vọng sẽ tăng lên 84 triệu máy.

Trong khi nhiều quốc gia phát triển đang chuẩn bị tung ra công nghệ 5G, khoảng 3,4 tỉ người trên thế giới thực tế chưa được tiếp cận với Internet, theo We Are Social. Hầu hết trong số này vẫn dùng điện thoại di động truyền thống, không hỗ trợ kết nối Internet.

Kamlesh Kumar, một người bán hoa quả tại Ấn Độ. (Ảnh: WSJ) Kamlesh Kumar, một người bán hoa quả tại Ấn Độ. (Ảnh: WSJ)

Kamlesh Kumar, một người bán xoài với thu nhập khoảng 80 USD một tháng, ở New Delhi, Ấn Độ là một trong số đó.

Hai năm trước, người đàn ông 35 tuổi này quyết định thay chiếc điện thoại di động giá rẻ nhưng không có kết nối Internet của mình. Khi đó, anh thậm chí không đủ tiền để mua một chiếc smartphone rẻ nhất bởi giá của nó cũng lên tới 100 USD. Vì thế, anh bỏ 20 USD cho một chiếc điện thoại cơ bản thông minh có tên JioPhone từ nhà sản xuất Reliance Jio Infocomm Ltd của Ấn Độ.

“Tôi không thể làm gì trên chiếc điện thoại cũ của mình,” anh chia sẻ. Kumar chỉ phải trả 2,5 USD tiền cước dữ liệu di động trên chiếc điện thoại của mình.

Điện thoại cơ bản thông minh không chỉ rẻ mà còn có bàn phím cứng quen thuộc cho nhóm người dùng chưa quen với các công nghệ cảm ứng mới. Thời lượng pin dài cũng là điểm cộng cho những nơi chất lượng điện chưa ổn định.

Dù vậy, giá rẻ đồng nghĩa với việc những thiết bị này thường khá chậm, chỉ có camera cơ bản và màn hình nhỏ, những yếu tố giúp nó có thời lượng pin dài. Hiện cũng chưa có nhiều ứng dụng cho điện thoại cơ bản thông minh.

“Nhu cầu cho các công nghệ rẻ nhưng ổn định tiếp tục tăng lên” trên toàn thế gới, Caesar Sengupta, Phó Chủ tịch dự án Next Billion Users của Google, chia sẻ. “Các thiết bị cơ bản thông minh mở cửa cho một tỷ người dùng tiếp theo đến với công nghệ rẻ và tiên tiến.”

Ở Ấn Độ, phân khúc điện thoại cơ bản thông minh được phủ sóng bởi Reliance Jop, một công ty viễn thông có sự chống lưng từ người giàu nhất Ấn Độ Mukesh Ambani. Khi dịch vụ này khởi động vào năm 2016, các lãnh đạo của nó nhận ra hàng triệu người có thể cần những gói dữ liệu giá rẻ lại không đăng kí dịch vụ bởi họ không đủ tiền mua smartphone.

Một cửa hàng Reliance Jio tại Ấn Độ. (Anh: Bloomberg) Một cửa hàng Reliance Jio tại Ấn Độ. (Anh: Bloomberg)

Vì thế, công ty này đã phát triển JioPhone với sự hợp tác cùng KaiOS Technologies Onc cùng hệ điều hành KaiOS, nền tảng được thiếtkees dành cho các thiết bị với bộ nhớ khiêm tốn và bàn phím vật lý.

Reliance Rio đã bán được hơn 60 triệu máy ở Ấn Độ tính đến thời điểm này, cũng là thị trường duy nhất của nó.

Nhận thấy tiềm năng của điện thoại cơ bản thông minh trong vai trò phương tiện kết nối một tỉ người dùng tiếp theo, nhiều công ty công nghệ lớn như WhatsApp (Facebook), Google và Twitter đều đang tinh chỉnh ứng dụng của mình để có thể dùng được trên các thiết bị này. Năm ngoái, Google cũng đầu tư 22 triệu USD vào KaiOS.

Counterpoint dự đoán khoảng 370 triệu thiết bị điện thoại cơ bản thông minh sẽ được bán ra trong ba năm tới. Con số này vẫn không cao bằng những gì smartphone làm được với doanh số 1,5 tỉ máy trong năm ngoái. Dù vậy giá smartphone trung bình ở mức 300 USD và có xu hướng tăng khiến nó khó tiếp cận với rất nhiều người.

Nhà mạng di động Pháp Orange SA vào tháng trở lại đây đã ra mắt một chiếc điện thoại cơ bản thông minh đi kèm gói cước di động giá thấp ở Bờ Biển Nga, Mali, Burkina Faso và Cameroon đồng thời lên kế hoạch mang nó đến nhiều thị trường ở Châu Phi và Trung Đông.

Một số thiết bị từ WizPhone ở Indonesia có thể còn được bán với giá chỉ 7 USD.

“Một chiếc smartphone có thể phức tạp và khiến người dùng sợ hãi,” Sebastien Codeville, người đứng đầu KaiOS nói.