Chỉ với một chiếc điện thoại, hành tung của ông già Noel sẽ “bại lộ” trước mặt các cháu nhỏ toàn thế giới. Các bé có thể xem video trực tiếp quãng đường di chuyển hoặc gọi điện thoại cho tổng đài để hỏi thăm xem ông đã đặt chân đến đâu. Tuy nhiên, ít ai biết NORAD Santa Tracker ra đời chỉ nhờ một đoạn quảng cáo… sai thông tin đăng trên tạp chí.

Chuẩn tướng Canada Guy Hamel cùng trực tổng đài với các tình nguyện viên. Chuẩn tướng Canada Guy Hamel cùng trực tổng đài với các tình nguyện viên.

Ngày 24/12/1955, tức 63 năm trước, nhân viên thuộc trung khu điều hành Bộ Tư lệnh Phòng không Lục quân Colorado (CADCOC) đang mải miết tăng ca để hoàn thành công việc trong đêm. Giữa lúc cả nhóm đều mỏi mệt,  Đại tá Không quân Harry Shoup chợt nhận được cuộc gọi kỳ lạ nhất trong đời.

“Cú điện thoại đó không đến từ Tổng thống hoặc bất cứ vị tướng nào, mà là của một đứa trẻ ở Colorado Springs. Hóa ra bé tình cờ trông thấy quảng cáo của cửa hàng bách hóa được đăng trên một tờ báo địa phương, bèn lần theo thông tin trên đó mà liên lạc”, Preston Schlachter, phát ngôn viên của NORAD cho biết. “Cậu nhóc muốn biết ông già Noel đang ở đâu”.

Trung sĩ Roderick Schwald tiếp điện thoại tại căn cứ không quân Peterson, Colorado, Mỹ. Trung sĩ Roderick Schwald tiếp điện thoại tại căn cứ không quân Peterson, Colorado, Mỹ.

Đến đây thì mọi chuyện đã rõ. Cửa hàng bách hóa nọ sắm vai ông già Noel và mời các bé gọi theo số điện thoại đã cho để gặp “ông”. Thế nhưng tòa soạn lại viết nhầm số điện thoại, vì thế cậu bé được nối máy cho CADCOC chứ không phải “ông già Noel” như kỳ vọng. Shoup là người nhận cú điện thoại này. Vị Đại tá hoàn toàn có thể thông báo cậu nhóc gọi nhầm số, sau đó lạnh lùng dập máy, song ông không đành lòng. “Shoup đã trò chuyện với bố mẹ của đứa trẻ, sau đó còn cam đoan CADCOC sẽ bảo vệ ông già Noel bình an trong suốt hành trình phát quà”, Schlachter tiếp tục.

Chân dung Đại tá Harry Shoup. Chân dung Đại tá Harry Shoup.

Cả đêm hôm đó, Shoup đã giao cho phụ tá trọng trách thông báo vị trí của ông già Noel cho bất cứ đứa trẻ nào gọi đến, và thông lệ bắt đầu từ đó. Đến khi NORAD thành lập vào năm 1958, tổ chức đã kế thừa truyền thống ý nghĩa này, đồng thời thêm vào một số cải tiến giúp chương trình ngày càng phổ biến hơn, hiện đại hơn. Ngoài việc gọi điện thoại, các bé có thể gửi email, liên lạc qua Skype, Twitter, Facebook và truy cập ứng dụng để dõi theo hướng đi của ông già Noel. Ngay cả ứng dụng Onstar dành cho ô tô cũng hỗ trợ chức năng này.

Tracking Santa đã thu hút gần 2000 nhân viên tình nguyện. Tracking Santa đã thu hút gần 2000 nhân viên tình nguyện.

Dự án Tracking Santa bắt đầu khi website NORADSanta.org nhận được vô số lời đề nghị từ các gia đình. Khoảng 70 tổ chức thuộc chính phủ và phi chính phủ đã chung tay lập nên trang web, ứng dụng và đường dây nóng để liên hệ. Không chỉ vậy, dự án còn thu hút hơn 1500 “nhân viên” thuộc Bộ Quốc phòng và thân nhân tình nguyện tham gia, công việc chính là giải đáp thắc mắc của trẻ về vị trí của ông già Noel.

Schlachter cho biết website nhận được lượt truy cập từ hơn 200 quốc gia và vùng lãnh thổ. Chỉ tính riêng năm 2017, trang web đã thu hút hơn 18 triệu lượt xem, Facebook sở hữu 1,75 triệu người theo dõi. NORAD Tracks Santa cũng tiếp nhận 126.103 cuộc gọi, hồi đáp 2.030 email, riêng ứng dụng Onstar nhận được 7.477 yêu cầu xác định vị trí của ông già Noel. “Đây là một truyền thống hết sức ý nghĩa. Chúng tôi rất vui khi được trở thành một phần của trải nghiệm đáng nhớ đó trong ký ức của mọi nhà”, Schlachter nói.