Du khách đến Vĩnh Long hỏi thăm nơi đây có món ngon nào phải nếm thử một lần cho biết, người dân địa phương đều lắc đầu, đáp: “Nói thiệt chớ đất Vĩnh Long này cái gì cũng có mà lại hổng có cái gì để gọi là đặc sản hết trơn hết trọi”. Tưởng người dân miền Tây khiêm tốn nên nói vậy nhưng qua nhiều ngày khám phá ẩm thực của vùng đất hiền hòa này, chúng tôi mới tin rằng Vĩnh Long “hổng có cái gì để gọi là đặc sản hết trơn hết trọi” là thiệt.

Không có đặc sản nhưng ăn món nào ở Vĩnh Long cũng ngon và mang đậm hương vị ẩm thực đồng bằng sông Cửu Long, từ các món gỏi, xào, chiên, nướng cho đến cơm, hủ tíu, cháo, lẩu… Và đặc biệt nhắc đến lẩu Vĩnh Long, nhiều lữ khách phương xa sẽ nhớ hoài “bóng hình” nồi lẩu cá chèo bẻo.

Món ăn này không chỉ hấp dẫn du khách ăn chơi mà còn khiến dân nhậu phát cuồng. Ngồi bên nồi lẩu cá chèo bẻo bắt trên bếp than hồng, nhâm nhi vài chung rượu nếp với anh em, bạn bè hẳn là ấm lòng. Ảnh: Diên Vỹ Món ăn này không chỉ hấp dẫn du khách ăn chơi mà còn khiến dân nhậu phát cuồng. Ngồi bên nồi lẩu cá chèo bẻo bắt trên bếp than hồng, nhâm nhi vài chung rượu nếp với anh em, bạn bè hẳn là ấm lòng. Ảnh: Diên Vỹ

Cá chèo bẻo hay còn được dân chài gọi cộc lốc là cá bẻo thường sống ở sâu dưới đáy biển, thuộc giống cá mập nên rất hung dữ, thân thon dài và có nhiều đốm đen. Cá chèo bẻo sinh sống nhiều ở vùng biển từ Ninh Thuận trở vào trong Nam. Ở miền Tây, Trà Vinh và Vĩnh Long là 2 tỉnh nổi tiếng có nhiều quán lẩu cá chèo bẻo ngon nức lòng du khách.

Điều đáng nói là cá chèo bẻo không phải là cá sông, mà là cá biển. Nhưng món lẩu cá chèo bẻo của Vĩnh Long sẽ khiến thực khách không còn quan tâm đến nguồn gốc của giống cá này bởi hương vị của nó đã được “miền Tây hóa” rất tinh tế. Ảnh: Minh Thụy Điều đáng nói là cá chèo bẻo không phải là cá sông, mà là cá biển. Nhưng món lẩu cá chèo bẻo của Vĩnh Long sẽ khiến thực khách không còn quan tâm đến nguồn gốc của giống cá này bởi hương vị của nó đã được “miền Tây hóa” rất tinh tế. Ảnh: Minh Thụy

Cá chèo bẻo là loại cá da nhám nên người đầu bếp phải có kỹ năng và kinh nghiệm mới có thể chế biến cá sạch và không tanh. Thịt cá chèo bẻo ăn khá giống cá bớp. Lớp da mỏng béo thanh nhưng không ngậy, phần thịt mềm và ngọt dịu đê mê. Cá ít xương, ăn dễ chịu. Phần đầu và đuôi cá chứa nhiều sụn, nhai sần sật rất đã miệng. Gắp miếng cá vừa chín, còn nóng hổi chấm với nước mắm nhĩ dằm ớt hiểm bảo đảm ngon “xé lòng”. 

Cá chèo bẻo được chế biến kỹ sẽ có màu hồng tươi. Khi nấu chín, thịt cá sẽ rất mềm và ngọt. Ảnh: Diên Vỹ Cá chèo bẻo được chế biến kỹ sẽ có màu hồng tươi. Khi nấu chín, thịt cá sẽ rất mềm và ngọt. Ảnh: Diên Vỹ

Cá chèo bẻo rất hợp dùng trong những món lẩu nấu chua với các nguyên liệu như măng, cà chua, dứa, khế, lá giang, me… Nhưng có lẽ ngon nhất vẫn là nấu với mẻ. Vị ngọt của thịt cá và vị chua của nước lẩu hòa quyện cùng nhau dễ khiến thực khách bị… ghiền. 

Nước lẩu nấu chua bằng mẻ có màu trắng đục. Vị chua chua ngọt ngọt của nó rất dễ gây nghiện. Ảnh: Địa điểm ăn uống Nước lẩu nấu chua bằng mẻ có màu trắng đục. Vị chua chua ngọt ngọt của nó rất dễ gây nghiện. Ảnh: Địa điểm ăn uống

Cũng giống như các loại lẩu cá khác, lẩu cá chèo bẻo cũng ăn kèm bún tươi, rau (dọc mùng, rau nhút, rau muống, giá đỗ, bắp chuối…) và có nơi còn có thêm chuối già. 

Bên cạnh lẩu cá chèo bẻo, thực khách còn có thể thưởng thức món cá chèo bẻo nướng muối ớt hoặc sa tế cũng hấp dẫn không kém.  

Cá chèo bẻo cắt miếng mỏng, ướp sa tế vàng ươm chuẩn bị đưa lên bếp than nướng, ăn kèm đậu bắp. Ảnh: Địa điểm ăn uống Cá chèo bẻo cắt miếng mỏng, ướp sa tế vàng ươm chuẩn bị đưa lên bếp than nướng, ăn kèm đậu bắp. Ảnh: Địa điểm ăn uống

Tại Vĩnh Long, các bạn có thể tìm đến 2 quán sau để thưởng thức món lẩu cá chèo bẻo ngon “đúng điệu miền Tây”:

- Quán Chèo Bẻo Thanh Phong (đường Phó Cơ Điều) 
- Quán Biển Đông (đường Phạm Thái Bường) 

Giá một nồi lẩu cá chèo bẻo dành cho 2-3 người ăn vào khoảng 120.000 đồng. Khi muốn ăn nhiều hơn, bạn chỉ cần gọi thêm cá, rau và bún. Còn nước lẩu sẽ được quán châm miễn phí mỗi khi khách có yêu cầu.